¡Acompañantes virtuales para personas solitarias!

  • Desarrollan «amigos virtuales» con capacidad empática.

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    Madrid, España.- Mientras algunos expertos advierten  que Internet y las nuevas tecnologías pueden, en algunos casos, fomentar el aislamiento social al potenciar la comunicación «online» en detrimento de la relación personal, otros investigadores confirman con sus obras el dicho de “no es malo ni bueno, todo depende de cómo se use”.

    Precisamente una de las utilidades más positivas y humanizadas que pueden darse a los sistemas informáticos consiste en  aliviar la soledad y mejorar el estado de ánimo de la gente, como demuestra el proyecto ‘Companions’.

    Se trata de una iniciativa europea que desarrolla una serie de ‘amigos artificiales’ con los que se puede  entrar en contacto a través del teléfono inteligente  o de una computadora, y que hablan con naturalidad y tienen capacidad empática, es decir de sintonizar emocionalmente con su interlocutor.

    Según el Servicio de Información Comunitario (CORDIS), el sistema “acompañantes virtuales de conversación” (virtual companions for conversation, en inglés),  puede escuchar mensajes largos o comentarios en una lengua determinada y responder de manera adecuada a lo que le transmite el usuario. 

    El denominado ‘acompañante virtual’ (AV), cuyas primeras dos versiones están disponibles en inglés y checo, también es capaz de despertar la atención del usuario con sus respuestas o bien expresar él mismo -es decir el sistema informático- interés y empatía, una capacidad a menudo necesaria para los usuarios, y que resulta novedosa y reviste especial atractivo, según CORDIS.

    Este ciberamigo, cuyo desarrollo lo ha coordinado la Universidad de Sheffield (Reino Unido) y ha reunido a investigadores  e industrias de Estados Unidos, República Checa, Finlandia, Francia, Italia, España, Suecia y Reino Unido, consigue mostrar interés y empatía mediante un análisis de la voz del usuario y del contenido de su mensaje, o de una conversación previa a la formulación de una respuesta.

    A continuación  el AV aplica una serie de normas programadas para producir el tono emotivo más adecuado, ya que “puede manifestar expresiones negativo-activas, negativo-pasivas, neutras, positivo-pasivas y positivo-activas”, según CORDIS.

    La versión checa de ‘Companions’ presenta algunos avances importantes relativos al idioma checo, como el reconocimiento de voz automático, la comprensión del lenguaje natural, la generación de lenguajes naturales y la síntesis de texto a habla.

    Asimismo, el AV puede combinarse con técnicas de gestión del diálogo para generar una conversación que suene natural y sea cercana a la forma humana de expresarse.

    COMPAÑÍA CIBERNÉTICA PARA SOLITARIOS

    Su versión ‘senior’ permite entablar conversaciones sobre noticias, imágenes o anécdotas entretenidas, y encontrar fotos de usuarios etiquetadas en Internet, así como crear una cronología que reúna hechos y recuerdos especiales de la vida de una persona.

    Por su parte,  la versión del AV dedicada a la salud y la forma física,  está destinada a mejorar el bienestar, la nutrición y la forma física del usuario, para lo cual, por ejemplo, le pregunta si saldrá a correr o le sugiere que se lleve una tartera de casa.

    Según este equipo (www.companions-project.org), la gente que usa algún tipo de ordenador a diario mantiene una interacción que suele girar en torno a tareas concretas y de un modo unidireccional, mientras que ‘Companions’ se decanta por la interacción social en detrimento de la centrada en tareas.

    Este proyecto, iniciado en 2006, se propuso adaptar a Internet una interfaz  informática, medio con que el usuario se comunica con una máquina,  muy humanizada  y diseñada a medida de la persona, la cual posibilita mantener una conversación y tiene capacidad para reconocer a su interlocutor humano.

    Un componente clave del desarrollo de estos AV  ha sido el aprendizaje automático, basado en un programa capaz de aprender sin necesidad de programar de forma explícita su comportamiento.

    Esta tecnología –según sus autores- será especialmente útil para quienes viven solos, los cuales se prevé que sean más de uno de cada tres ciudadanos de las sociedades avanzadas para mediados o finales de la década de 2020.

    Para este grupo de población será especialmente importante tener acceso a una compañía interactiva virtual. Según los investigadores europeos esta interacción ayudará a reducir la incidencia de la depresión, que se ve muy inducida por la falta de compañía entre los más mayores, y se convertirá en una vía de acceso alternativa a los recursos de Internet.

    «En veinte años, hasta el 40 por ciento de la población de las sociedades avanzadas va a vivir sola y la mitad serán mayores. ‘Companions’ ha desarrollado dos prototipos de «amigos virtuales» que podrían dar una compañía que sería bienvenida por estas personas», señala el director del proyecto, el profesor Marc Cavazza, de la Universidad de Teesside (Reino Unido).

    ¿CÓMO HA SIDO TU JORNADA LABORAL…?

    Según este experto en computación «el amigo virtual que habla inglés es capaz de comprender las emociones humanas y prestar un oído comprensivo, ofreciendo consejo y consuelo»  a su interlocutor, y  “esta interfaz virtual puede reconocer unos 40 eventos de un día típico de oficina  en el contexto de una conversación del tipo «¿Cómo fue tu día?».

    «En esa conversación el usuario puede quejarse de su jornada de trabajo ante el AV, el cual podrá discutir los hechos acontecidos,  mostrándose simpático y evaluando las implicaciones de los sucesos del día», añade Cavazza.

    Según el experto de Teesside (www.tees.ac.uk), «a lo largo del diálogo, el amigo virtual evalúa los niveles de enfado o la felicidad de su usuariomediante el análisis de la voz de la persona y el contenido de su diálogo, para así poder valorar la situación y ofrecer un asesoramiento adecuado».

    Por su parte, el prototipo que habla checo, está dirigido a las personas mayores , a las que ayuda a que recuerden el pasado, a través de la consulta de sus fotografías digitales.

    Consultado sobre otras posibles aplicaciones que podría tener el proyecto ‘Companions’, el profesor Cavazza explica a Efe, que  “además de ayudar a las personas que viven solas, esta tecnología puede aplicarse para promocionar un estilo de vida saludable (dieta y ejercicio) en la población en general, al igual que la opción «¿Cómo estuvo tu día?», puede usarla cualquier persona”.

    Respecto de los aspectos tecnológicos más innovadores del proyecto, este experto indica que ‘Companions’ ”ha sido una tarea muy compleja de ingeniería y los prototipos que se han presentado públicamente tienen integrado el software producido por más de una decena de socios diferentes, provenientes de las áreas académica e industrial”.

    “Entre sus innovaciones destaca la incorporación de un modelo para pausar el diálogo y progresar hacia una conversación más realista. Otro avance ha sido la integración de diferentes niveles del denominado ‘procesamiento afectivo’ en la conversación humano-máquina”, explica Cavazza a Efe.

    DESTACADOS:

    – Este ‘acompañante virtual’ (AV), con sus primeras versiones disponibles en inglés y checo y cuyo desarrollo lo ha coordinado la Universidad de Sheffield (Reino Unido), es capaz de despertar la atención del usuario con sus respuestas y expresar empatía, es decir sintonizar psicológica y emocionalmente con la persona.

    -«Este amigo virtual comprende los sentimientos humanos, presta un oído comprensivo, ofreciendo consejo y consuelo»  a su interlocutor y  “puede reconocer eventos de un día típico de oficina en el contexto de una conversación del tipo «¿Cómo ha ido tu día?», según el profesor Marc Cavazza, líder del proyecto.

    – “Además de ayudar a las personas que viven solas, esta tecnología que permite una conversación máquina-persona muy natural y realista, puede aplicarse para fomentar un estilo de vida saludable (dieta y ejercicio) en la población en general, explica a Efe, el profesor Cavazza, de la Universidad de Teesside (Reino Unido).

    Por Daniel Galilea/EFE-Reportaje

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